LOS ARTÍFICES DEL MILAGRO: LEICESTER CAMPEÓN

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Kasper Schmeichel se crió viendo cómo su padre Peter ganaba un título detrás del otro con la camiseta del Manchester United. Quiso ser como él, arquero y ganador, pero lo segundo se le complicó. Debutó en el otro equipo de la ciudad, el City, pero no tuvo lugar y comenzó a recorrer varios clubes del ascenso. Sven Goran Eriksson lo llevó al Notts County, y más tarde, en 2011, al Leicester City. Cinco años más tarde, Kasper no ganó todo lo que su padre, pero entró en la historia de la Premier League tras consagrarse con el humilde Leicester. El arquero de 29 años logró dejar su arco en cero en 15 de los 36 partidos.

Danny Simpson comenzó su carrera como profesional en el Manchester United. Quizás soñó con ser como Gary Neville, pero la realidad se le impuso con un préstamo al ignoto Royal Antwerp de Bélgica; en 2009 arribó al Newcastle, donde jugó más de 100 partidos. Allí vivió ascensos y descensos. Tras una temporada en el Queens Park Rangers, en 2014 llegó al Leicester para luchar por la permanencia. The Foxes lo lograron con mucho sufrimiento; un año más tarde, con 29 años como Schmeichel, Simpson se convirtió en el lateral derecho del campeón de Premier League. Wes Morgan es de los más experimentados en el Leicester campeón. A los 32 años, se dio el lujo de convertir un gol en Old Trafford; nada menos que el gol del 1-1, el día antes de consagrarse campeón. Robusto y con más limitaciones que virtudes, Morgan jugó más de 400 partidos en el Notthingham Forest; su experiencia en categorías de ascenso lo ayudó para llegar al Leicester en 2014, año del ascenso a la Premier League. En 2016, es junto con Schmeichel, el único jugador que disputó todos los minutos de la presente Premier League para el sorpresivo campeón. A su lado tiene a Robert Huth, un central alemán que ya había ganado la Premier League con el Chelsea, pero con un rol menos protagónico. Además, Huth es el único jugador titular de The Foxes que participó de una Copa del Mundo: Alemania 2006. Christian Fuchs es un lateral izquierdo de nacionalidad austríaca, que de seguro se sintió en lo más alto de su carrera durante sus cinco años en el Schalke 04, con el cual llegó a participar de la UEFA Champions League. Arribó al Leicester en 2015, sin saber que allí conseguiría el primer título de su carrera, y conseguiría la chance de jugar una vez más el trofeo más importante de Europa a nivel clubes.

Schmeichel; Simpson, Morgan, Huth y Fuchs; la defensa del Leicester City. Junto al Arsenal, son el 3° equipo con menos goles recibidos.

Manchester United, Huddersfield Town, Cardiff City, Watford y Barnsley. Por esos clubes pasó Danny Drinkwater antes de arribar al Leicester City en 2012. Con 26 años, ha conseguido ser uno de los mediocampistas más nombrados en Europa. Incluso, se dio el lujo de debutar con la Selección de Inglaterra. Su rol en el campeón de Premier 2015/2016 es clave desde lo posicional; siempre bien ubicado, Drinkwater es clave también en el primer pase de su equipo. Distinto es el caso de N’Golo Kanté: el francés de 25 años se destaca por su inmenso despliegue. «Un día te veré centrar una pelota y rematarla tu mismo», le dijo Claudio Ranieri cuando vio que el volante de baja estatura no paraba de correr un segundo ni en los entrenamientos. Muchos lo comparan con Claude Makelele, por su parecido físico. Kanté arribó para jugar la presente temporada, procedente del Caen (Ligue 1). Es una de las grandes figuras del campeón, y también se dio el lujo de debutar con su Selección. De no haber sorpresas, estará en la Eurocopa 2016.

Riyad Mahrez es una de las grandes figuras del ataque. Nacido en Argelia hace 25 años, llegó a jugar en la Cuarta División de Francia, antes de arribar al Leicester. Sorprendió a todos con sus gambetas; Mahrez es todo un mago. Hace cosas con la pelota que parecen más adecuadas al fútbol callejero. Dejó cientos de vines con sus gambetas, caños, lujos, pero siempre productivos. Además, puso la cara en momentos importantes, por ejemplo, con su exhibición en Eitihad para ganarle por 3-1 al mismísimo Manchester City. Sus números demuestran lo importante que fue: 17 goles y 11 asistencias. Sin lugar a dudas, será uno de los más buscados por los grandes equipos de Europa. Mientras el argelino frecuenta la banda derecha del mediocampo con mayor libertad, la izquierda es ocupada por Marc Albringhton. Debutó en Premier League en 2009, con el Aston Villa, club en el que permaneció hasta 2014, cuando llegó al Leicester. Se ganó un lugar en el once por su buena adaptación para ocupar cualquier lugar del mediocampo. Destaca su orden táctico, compromiso defensivo, buen pie y frecuencia para llegar al área. Para el título, aportó 2 goles y 6 asistencias.

El gran repliegue del Leicester es una de las claves del éxito. Concentración y firmeza para defender; presión incesante para recuperar y mucha velocidad para salir al contraataque.

El japonés Shinji Okazaki es el segundo delantero. Por delante de la línea de volantes, siempre dispuesto a cumplir funciones defensivas. Con 30 años, jugó durante cinco temporadas en el fútbol de su país, y luego emigró a Alemania para vestir las camisetas de Stuttgart y Mainz. Sus 42 goles en Alemania, además de dos participaciones en Copa del Mundo (2010 y 2014) vislumbraban que su llegada podía aportar mucho al humilde Leicester. Y así fue: además de su ya mencionada solidaridad, el japonés se las ingenió para demostrar su valía en ataque y se ganó un lugar. Marcó 5 goles en la campaña del título.

El máximo atacante del Leicester es, nada más y nada menos, que la gran figura de la Temporada: Jamie Vardy. Su historia fue viralizada en cientos de portales. El mundo lo conoce ahora, a sus 29 años de edad. Hace apenas cinco años, jugaba en la quinta división de Inglaterra, para el Fleetwond Town. Antes, jugaba para el Stocksbridge Park Steels, un equipo de aficionados de la 7° división, mientras trabajaba en una fábrica de material médico. En 2012 arribó al Leicester, para iniciar una historia de amor con The Foxes. Fue vital para el ascenso a la Premier League, tras convertir 16 tantos. Ahora, es el goleador del campeón de la máxima categoría inglesa, con 22 gritos. Así lo definió Ranieri en la carta que conmovió al mundo entero: «No es un futbolista. Es un caballo fantástico. Necesita sentirse libre cuando está sobre el césped». De físico espigado, Vardy es letal con espacios. Un verdadero martirio para los defensores rivales; una zancada que sorprende. Gran parte del éxito del Leicester se basó en defender el cero en el arco con orden y sacrificio. Del resto, se encargaría Jamie; el que pasó de ser un futbolista aficionado a uno de los mejores delanteros de toda Europa. El que ya debutó con la Selección de Inglaterra y buscará seguir logrando hazañas en la Eurocopa 2016.

El estilo del Leicester fue tildado por muchos como defensivo, pero The Foxes son el 3° equipo que más goles convirtió en la Premier League, sólo superados por Manchester City y Tottenham.

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Además del 11 inicial que sale de memoria, Leicester tuvo más soldados que debieron ingresar cuando se los necesitó, y cumplieron. No es el caso del arquero Mark Schwarzer, que a sus 43 años no tuvo minutos pero aún así es bicampeón: arribó procedente del Chelsea, que venía de coronarse en la Premier 2014/15 bajo la conducción de José Mourinho. Otro caso curioso es el del mediocampista Andy King: surgido de las divisiones inferiores, es el primer jugador de la historia que logra coronarse campeón en las tres principales categorías de Inglaterra. Jeff Schlupp -titular en Old Trafford-, el suizo Gokhan Inler -de los más reconocidos a la hora de ver la plantilla- y el argentino Leonardo Ulloa, son otro de los campeones. El caso del delantero también es particular: pasó sin pena ni gloria por Argentina, pero su carrera levantó en el ascenso de España y luego, en la segunda categoría de Inglaterra. El ex San Lorenzo es muy querido por los hinchas, y anotó 6 goles para la obtención del título.

LA MENTE MAESTRA

Claudio Ranieri es entrenador desde hace 30 años. Dirigió clubes importantes como Napoli, Fiorentina, Valencia, Atlético Madrid, Chelsea, Parma, Juventus, Inter y Mónaco. Sin embargo, nunca había podido ganar un titulo de Liga en la Primera División. Para peor, antes de llegar al Leicester había fracasado al mando de la Selección de Grecia. Nada podía suponer que su máximo éxito llegaría en este momento de su carrera, y en el humilde Leicester. Ranieri puede jactarse de haber sacado lo mejor de un plantel armado con escaso presupuesto; la mayoría eran descartes de otros clubes. «Cuando dirigí mi primer entrenamiento y vi la calidad de estos jugadores, supe lo buenos que podían llegar a ser». Trabajo, esfuerzo y compañerismo, fueron las bases para conseguir el milagro, pese a que en un principio el objetivo fue obtener 40 puntos para mantener la categoría. El club humilde gritó campeón dos fechas antes; soportó la presión de liderar gran parte del torneo y ser perseguido por poderosos como Manchester City, Arsenal y Tottenham. Muchos esperaban que Leicester se cayera, pero finalmente no sucedió.

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1994. Si no rueda una pelota me siento incompleto. Cuando sea grande diré que vi jugar a Messi. Disfruto de leer y escribir.

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